Мегатерий - гигантский ленивец

Мегатерий — вымерший род огромных (до 6 метров в длину) наземных ленивцев, существовавший от 2 млн. до 10 тыс. лет назад на территории Южной и отчасти Северной Америки.
Изучение следов мегатерия показало, что он передвигался преимущественно на задних лапах. При этом по высоте он вдвое превосходил слона. Свой мощный хвост он мог использовать как дополнительную опору. Будучи растительноядным, мегатерий использовал передние лапы, несущие большие (до 17 см) когти, для захвата и пригибания к земле веток деревьев.

 

Мегатерий

 

Строение меcта прикрепления трицепса мегатерия было схоже с таковым у хищных млекопитающих и обеспечивало скорость удара. Поэтому предполагается, что он применял свои передние лапы и в сражении. Высказываются предположения, что мегатерии могли быть всеядными - например, питаться падалью и даже убивать крупных животных. Однако, строение зубов как будто исключает такую возможность.
В 1789 году в пампах недалеко от города Буэнос-Айреса был найден скелет гигантского животного. Подробным изучением этого скелета в течение нескольких лет занимался в Мадриде Иосиф Гаррига. 
В 1795 году ученый закончил свой труд и передал рукопись в типографию. После получения первой корректуры ученого посетил губернатор французской колонии Сан Доминго и попросил у него один экземпляр его работы, в которой было также помещено предполагаемое изображение животного.
Гаррига, не подозревавший действительных намерений губернатора, передал ему свою работу. Последний немедленно переслал работу в Парижскую Академию Наук, где на ближайшем заседании знаменитый палеонтолог Кювье сделал сообщение об интересной находке и установил, что скелет принадлежит животному, названному им  мегатерий. Таким образом он опередил труд И. Гарриги на целый год (его работа была опубликована лишь в 1796 году).
Мегатерий, что в переводе означает «большой зверь», достигал длины 7 метров, высота его превышала высоту самых крупных слонов. Это было неуклюжее, медлительное животное с низким узким черепом и очень небольшим объемом мозгового вещества.

 

Мегатерий

 

Длинное туловище заканчивалось необыкновенно толстым хвостом. Задние ноги были гораздо сильнее передних. При ходьбе животное ступало не на всю ступню, а только на ее края.
У мегатерия были развиты только коренные зубы, которые были очень длинные и имели четырехгранную форму. Несмотря на свой большой вес, животное становилось на задние ноги и, опираясь передними конечностями о ствол дерева, доставало сочные листья.
Листья не были единственной пищей этих животных. Они питались также злаками, возможно, что они вырывали из земли своими мощными когтями вкусные мясистые луковицы и клубни различных растений.
Мегатерий относится к неполнозубым млекопитающим. Жил он в период плейстоцена в Южной Америке. После соединения Северной и Южной Америк он проник также в Северную Америку, где нередко находят его остатки.